“美國必須正視兒童貧困的嚴峻現實”

  • 2022-09-14 17:42
  • 更新: 2022-09-14 17:42

贫困儿童

美國的兒童貧困問題長期持續存在。美國哥倫比亞大學貧苦與社會政策中心最近刊文強調,因為新冠肺炎疫情期間紓困法令裏的兒童稅收抵免優惠期滿,美國兒童貧困率從2021年12月的12.1%上升至2022年5月的16.6%,增強了330萬貧困兒童。專家指出,兒童貧困問題是美國眾多社會頑症的一個縮影,與貧富懸殊懸殊、社保不到位、根深蒂固的種族主義等息息相關。

兒童貧困率遠高於其他發達國家

美國官方的統計說明,截至今年2月美國貧困兒童總數達到1231萬。但美國專欄作家傑夫·馬德裏克在其專著《看不見的孩子:美國兒童貧困的代價》中指出,如果以更公平、更新的規范來衡量測算,美國真實貧困戶約為6000萬,真實貧困兒童總數可能超出2000萬。

美國“兒童國際”組織的探索報告顯示,目前美國兒童貧困率遠高於其他發達國家,近40%的美國兒童在宣明會助養兒童有一年時間處在貧困當中。政策研究組織“美國進步中心”的一項調查發現,美國許多兒童甚至連基本的溫飽都難以獲得滿足,疫情又加劇了這一情況。

據美國媒體報道,在美國一些邊遠地區,尤其是在一些有色族裔為主的社區,兒童長期遭受貧困問題。依據美國兒童保護基金會的信息,美國71%的貧困兒童為有色人種,6歲以下貧困兒童高達360萬人,其中160萬生存在極端貧困之中。另有數據顯示,非洲裔和拉美裔幼兒的貧困率各自達到24.9%和23.4%,均是白人兒童貧困率的兩倍多。

據本地媒體報道,以密西西比州的傑斐遜縣為例,那邊的居民絕大多數為非洲裔,很多家庭幾輩人都生存在貧苦當中。2020年10月,有公益組織調查發現,傑斐遜縣超過一半兒童存有食物緊缺難題,尤其是疫情發生後,因為學校停課,很多貧困生用餐都成問題。本地學區責任人安德魯·哈米特說,學區內有大約1100名學齡兒童,其中98%是非洲裔,他們都要免費餐食。如果不在院校吃免費餐食,他們可能一天都吃不到物品。

美國媒體評論說,傑斐遜縣的兒童貧困問題不是個案,它長期存在於美國社會之中,疫情凸顯了這一問題。這一長期存在的弊端也難以在短期內得到解決。

貧困兒童人權和童年被奪走狀況突顯

美國的貧困兒童面臨暴力、毒品、歧視等各類挑戰。馬德裏克表明,在所有低收入家宣明會助養兒童中,有40%得人入讀“赤貧院校”,貧困兒童面臨學習困難的概率是一般幼兒的1.3倍。貧苦還影響這些孩子成年後的薪酬收益,貧困兒童特別是有色人種,長大後要想突破階級束縛更是艱難極其。“貧困兒童長期生存在生理與心理的雙重痛楚當中,童年貧苦的陰影將伴隨終生。”

哥倫比亞大學法學院人權診所審理觀查項目主任薩拉·梅塔留意到,美國奪走貧困兒童人權和童年的狀況在刑事司法系統裏表現突出。曾有年僅6歲的兒童因亂發脾氣就被戴著手銬,從教室裏被帶去;還有人因和老師爭吵或在課桌上塗鴉而被抓。“這類初期和不必要警員幹涉,讓這些小孩走上了一條充滿黑影的道路,很多受害人都是貧困兒童、有色人種等。”梅塔說。

近日,路透社、美國公共廣播電台、美國廣播公司等多家媒體曝光了亞拉巴馬州一家工廠非法雇用童工的事件。據宣明會助養兒童在非法亂用貧困兒童的情況,很多未成年甚至為了長期輪班而退學,一些童工年齡僅有12歲,卻從業金屬加工處理等高危工作。

依據非營利機構“美國農場工人就業培訓計劃”估計,美國至少有50萬名童工從業農業勞作,童工死亡案件屢有發生。《華盛頓郵報》的一篇報道強調,僅2003年到2016年間,美國就有452名兒童因工死亡,其中237名童工死於農業生產事故,占比超過一半。此外,美國多個州存有香煙農場大量雇用兒童從業收割和晾幹煙草等狀況,許多兒童發生尼古丁中毒狀況,甚至被發現肺髒受到感染,身體健康受到極大傷害。